犬や猫のいる家庭に赤ちゃんが産まれると、ペットが赤ちゃんの健康を害したり、噛むなどして赤ちゃんに危害を加えないか心配になる親は多いと思います。特にお祖父ちゃん、お祖母ちゃんが神経質になり、「ペットを手放しなさい!」と言われることも多々あると聞きます。そんなペットオーナーに朗報です。フィンランドの研究者が行った調査で、ペットは赤ちゃんの健康に良い影響を与えるとの結果が示されているのです。

ペットと同居する赤ちゃんの方が健康?

2012年に、フィンランドのクオピオ大学病院の研究者たちが発表した研究結果が世界中で話題となりました。2002年から2005年の間に同病院で出生した397人の子供を対象に行った調査によると、犬を飼っている家庭の子供は、飼っていない家庭の子供に比べて、生後12ヶ月の間に風邪や耳の感染症に掛かった件数が少なかったそうです。猫においても同様の結果が出ているものの、犬ほど顕著ではなかったそうです。

調査した子供のうち、犬を1日18時間以上外で飼っている家庭の子供がもっとも健康で、熱を出したり、抗生剤を摂取することが一番少なかったそうです。研究者たちは、赤ちゃんがペットとの接触により病原性の低い細菌に触れたことで、免疫力の向上に影響を与えたものだと考えています。日本人は世界に類を見ないほど「抗菌意識」が高く、室内犬の方が赤ちゃんに安心と思いがちですが、フィンランドの研究結果は、必ずしもそうではないことを示しています。

これは、ワンちゃんを飼っている家庭にとってはうれしい結果ですよね。一方、ネコ派のママ・パパは、猫には犬ほどの効果がないことを寂しく思うかもしれません。アメリカのラッシュ大学医療センターの医師は、犬は赤ちゃんを舐めたり、赤ちゃんにハグさせたりしてスキンシップをはかることが多いのに対し、猫は社交性があまりないので赤ちゃんと接することが少ないことを理由に挙げています。また、猫は一日中家の中にいることが多いため、犬よりも「清潔」であることも影響しているのではないかと同医師は推測しています。

なお、ペット以外の要素が結果に影響しないよう、研究者たちは子供たちの出生時体重や兄弟の数、母乳育児の有無、母親の妊娠中喫煙の有無といった点を考慮して分析を行ったそうです。

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ペットで気をつけるべき点

ペットを飼うことは、赤ちゃんの健康にとっていいことばかりではありません。例えば、妊娠中のママは、猫を介してトキソプラズマに感染するリスクがあります。外にいることの多い猫の場合、感染のリスクは高まります。猫を飼っているママは産婦人科で検査を受け、猫も動物病院で検査を受けることをお勧めします。

また、赤ちゃんがアレルギー体質の場合、ペットとの接触は避けるべきです。気性の荒いペットは赤ちゃんに危害を及ぼす危険性があるので、よく注意する必要があります。大人しいペットであっても、赤ちゃんが近くにいるときは、目を離さないようにしましょう。

今回のフィンランドでの調査結果は、あくまで犬と猫に限定しているので、どんな動物でも同じ効果が得られる訳ではありません。動物によっては赤ちゃんの健康を害する恐れがあるので、必ず専門家に確認することをお勧めします。

赤ちゃんを雑菌に慣らした方が良い?

赤ちゃんの周辺を無菌室状態にする必要は全くないものの、「家の中が汚れていることは、子供の健康にはむしろ良い」と安易に考えるべきではないと専門家は警鐘を鳴らしています。言うまでもなく、病原菌によっては赤ちゃんの健康に深刻な被害をもたらすので、外出から戻ったときや、食事の前、トイレにいったあとには、赤ちゃんも、ママ・パパも必ず手を洗うことが大切です。

ペットにもケアが必要

ペットに対する赤ちゃんのケアについて書いてきましたが、赤ちゃんが新しく家族に加わるときには、ペットをしっかりケアしてあげることも忘れてはいけません。ママやパパの関心や愛情が急に赤ちゃんに移ってしまうと、ペットは孤独になり、ストレスを抱えてしまいます。赤ちゃんを大切にする余り、無意識のうちにペットを無視してしまったり、鳴き声で赤ちゃんが眠りから覚めてしまったときに叱ってしまったりすると、ペットにストレスが溜まり、脱毛などの症状として現れることがあります。こうしたことがないように、赤ちゃんが産まれた後も、ペットをこれまでと変わらず世話してあげることが大切です。また、ペットが特にママになついていた場合、ママが赤ちゃんの世話が忙しくてペットに愛情を注ぐ機会が大幅に減ってしまうため、パパや他の家族が代わりにケアしてあげることが大切だと動物の専門家はアドバイスしています。
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参考元:
The Wall Street Journal: “Dog’s Duty: Guarding Baby Against Infection”

Chicago Tribune: “Pets good for kids’ immune systems, researchers find”

The Humane Society: “Introducing Your Pet and New Baby”

Photo: Some rights reserved by Tumblr

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